Time to Break the Silence on Period Poverty

Regular Contributor Marie Colangelo is interested in all things intersectional feminism, debating, and playing ukulele with her friends.

Translator Katharine Desgans is a third year International Development student with a passion for cooking, animal activism, and international politics.

Image by Alice Skinner from the #FREEPERIODS gallery

[Image Description: The picture represents a tampon with a pink background and the hashtag #FreePeriods.]

 

At the start of the 2018/19 academic term, Scotland will be the first country to launch a £5.2 million scheme to give free access to period products to all girls studying at school and university . This great step towards the elimination of period poverty hit people’s consciousness and reopened the discussion in the media on this issue that affect many women everywhere in the world including the UK.

 

I first heard about period poverty when I read a book written by the French author Élise Thiébaut about the period taboo (https://www.amazon.fr/Ceci-est-sang-Élise-Thiébaut/dp/2707192929) . Becoming aware that some girls and women were unable to buy sanitary products such as pads or tampons because of financial constraints made me realize how privileged I was. Indeed, many people are lucky enough to take period poverty for granted or even ignore the existence of this issue as they never questioned the price of a box of tampons. However, when thinking about it, it only seems logical that people who already struggle to buy food cannot buy sanitary products.

 

In reality, sanitary products are necessary for a woman’s health but could almost be considered as luxury products. A tool called the Tampon Tax Calculator can give you an idea of how much you have spent on period products since you had them for the first time. According to this calculator, as a young woman of 19 years old who had her first period at the age of 11, I would have already spent £348 for my period and should expect to spend £1,549 in my lifetime. However, even if this amount is already important, this calculator is not precise enough if one really wants to calculate the cost of menstruation. In fact, when looking more closely at how much it costs to menstruate, the statement is worrying as recent studies showed that British women spend around £18,450 for their period over the course of their lifetime. Nevertheless, you could wonder why the amount found by this study is so much larger than the one found by the calculator. The answer is simple: the calculator that I first presented does not take into account that some women need more than 22 tampons or towels per cycle and it ignores spending linked to periods such as painkillers for cramps or new underwear to replace the ones stained by blood. In this way, if you are a woman, you’ll have to spend approximately £18,450 because of a completely natural bodily function (and the male-dominated society we live in will also make you feel ashamed and embarrassed about it).
Screen Shot 2018-11-04 at 18.35.53

Image by Amber Griffin and found on betty.me

[Image Description: The picture represents a woman with blue hair looking at a tampon in a ring box with the sign ‘££££’ next to it.]

 

Now that we had a closer look at the cost of having period, the fact that people cannot afford sanitary products is even more comprehensible. Recent research leaded by the association Plan International UK illustrates how urgent the challenge of period poverty is. Indeed, in the UK, 10% of girls between 14-21 years old have been unable to afford sanitary wear in their lifetime and 12% have had to improvise sanitary wear due to affordability issues. Even more worrying is the fact that nearly 49% of girls have missed an entire day of school because of their period. This high number is not only linked to the pain caused by menstruation but also to period poverty. Indeed, as various testimonies of young girls show, period poverty is an important cause of absenteeism at school. A lot of teenagers explain that they do not feel safe at school while having their period because they do not have the adequate products. Because of that, a lot of them miss classes and then perform below average during tests because they did not beneficiate from all the material covered in class. It is thus important to highlight how urgent it is to solve the issue of period poverty as it has a real detrimental impact of girls’ future and success.

Moreover, it is also a difficult situation for the parents who cannot provide sanitary products to their daughters. A study leaded by Always in the UK showed that 10% of parents admitted they had been forced to send their daughter to school without pads or tampons knowing she needed them and that 6% of parents were so desperate to give their daughter sanitary protections that they have resorted to stealing. One example that could perfectly illustrate how moving this study is can be found in one scene of the film “I, Daniel Blake” directed by Ken Loach in which a single mother named Katie is caught shoplifting sanitary towels in a supermarket (https://www.youtube.com/watch?v=Tq7-2ilFhJM).

 

Reading various testimonies of teenage girls who had to skip schools or find alternative ways to hide they were bleeding because of the lack of sanitary products made me deeply angry and encouraged me to make more research about how to fight against this issue. Right now, I really admire Scotland as this country made a big step towards the end of period poverty. It should be noted that it is not the only action that the Scottish government undertook against this issue as it also provided support for low income families by giving more than £500,000 to FareShare to distribute sanitary products. When reading such encouraging news, I can only wonder ‘What are we waiting in England?’. It is true that, in 2018, the British government invested money in associations and charities to redistribute sanitary products, but it is not enough. Moreover, the minister for women, Victoria Atkins, said that the UK was “watching with interest” the Scottish government’s commitment to deliver a free access to sanitary products to students. But how long are we going to wait?

I believe it is time for a country as wealthy as the UK to show its support to women and people who menstruate and to start fighting against the issue that is period poverty. In this way, the UK should give a free access to sanitary products to students and low-income families but also provide a better education about menstruation for children in order to end stigma and shame linked to period.

 

Finally, if you are interested in the fight against period poverty, don’t hesitate to join and support associations and projects such as The Homeless Period (http://thehomelessperiod.com), Bloody Good Period (https://www.bloodygoodperiod.com) or The Red Box Project (http://redboxproject.org/)  

 


 

Hora de romper el silencio sobre la pobreza ligada al período

La imagen representa un tampón en fondo rosa junto con el hashtag #FreePeriods (traducción #PeríodosGratis)

Al comenzar del año académico 2018-2019, Escocia será el primer país en lanzar un proyecto de £5.2 millones para darle acceso gratis a productos de salud íntima a todas las niñas y jóvenes que están en el colegio o en la universidad1. Este gran paso hacia la eliminación de la pobreza en lo que concierne el período ha sacudido la consciencia de las personas y ha abierto una vez más la discusión en los medios sobre este tema, que afecta a mujeres en todo el mundo incluyendo el Reino Unido.

La primera vez que me enteré sobre la relación entre la pobreza y el período fue cuando leí un libro escrito por la autora francesa Élise Thiébaut sobre el taboo de la regla (https://www.amazon.fr/Ceci-est-sang-Élise-Thiébaut/dp/2707192929). Al haberme enterado que algunas niñas y mujeres no podían comprar productos de salud íntima tales como toallas higiénicas o tampones debido a problemas financieros realicé lo privilegiada que soy. En efecto, muchas personas son lo suficientemente suertudas para tomar estos productos por dados o hasta ignoran la existencia del problema, por lo que jamás han tenido que pensar dos veces sobre el precio de una caja de tampones. Sin embargo, cuando lo pienso, parece ser lógico que las personas que de por sí no pueden comprar comida tampoco pueden comprar sus productos sanitarios.

Los productos sanitarios son realmente necesarios para la salud de la mujer, pero se podrían consideran como productos lujosos. Un instrumento matemático llamado Calculador de Impuestos de Tampones (“Tampon Tax Calculator”2) puede dar una idea de cuando se ha gastado en los productos ligados a la regla desde su primera compra. Según este instrumento, como joven de 19 años que tuvo su primer período a los 11 años, habré gastado £348 por mi período hasta el día de hoy y se estima que gastaré £1,549 durante mi vida. Sin embargo, aun así este monto sea alto, la calculadora no es lo suficientemente precisa para calcular el verdadero costo de la menstruación. De hecho, al mirar más detalladamente cuánto cuesta tener la menstruación, los análisis son bastante preocupantes puesto que un estudio3 demostró que las mujeres británicas gastan aproximadamente £18,450 por tener su período durante el curso de su vida. Esto lleva a preguntarnos entonces por qué el resultado del estudio fue mucho mayor que el estimado por el calculador. La respuesta es simple: el instrumento que presenté anteriormente no toma en cuenta que algunas mujeres necesitan más que 22 tampones o toallas por ciclo, e ignora los gastos ligados a la menstruación tales como el paracetamol para los cólicos o ropa interior nueva para reemplazar la vieja llena de manchas de sangre. De tal manera que, si eres mujer, tendrás que gastar aproximadamente £18,450 por un funcionamiento corporal completamente natural (y la sociedad en la que vivimos dominada por hombres también te hará sentir avergonzada por ello).

 

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Imagen de Amber Griffin encontrada en betty.me

Esta imagen representa a una mujer de pelo azul mirando y apuntando a un tampón en una caja de anillo con el signo ‘££££’ al lado izquierdo.

Ya que hemos analizado de manera más detallada al costo monetario de tener la regla, el hecho que las personas no puedan costearse los productos sanitarios es más comprensible. Estudios recientes por la asociación Plan Internacional RU (Plan International UK4) demuestra la urgencia de combatir la pobreza ligada a la menstruación. En el Reino Unido, el 10% de las niñas entre los 14 y 21 años no han podido comprarse sus productos sanitarios y el 12% han tenido que improvisar e inventarse sus productos sanitarios debido a restricciones monetarias. Lo que es más preocupante aún es el hecho que casi el 49% de las niñas han tenido que ausentarse de clases por un día entero debido a su menstruación. Este número tan alto no es solo ligado al dolor causado por la regla si no por la pobreza. En efecto, como lo demuestra varios testimonios de niñas adolescentes5, la pobreza ligada al período es una causa importante que afecta el absentismo en los estudios. Muchas adolescentes explican que no se sienten seguras en el colegio mientras tienen el período porque no tienen los productos adecuados. Por ende, muchas se ausentan de clase y afecta negativamente sus resultados de exámenes puesto que no pudieron acceder todo el material discutido durante clases. Es importante resaltar la urgencia de lidiar con el problema de la pobreza y como ésta afecta el período puesto que perjudica el futuro y éxito de las niñas.

Por otra parte, es también una situación difícil para los padres que no pueden proveer productos sanitarios para sus hijas. Un estudio hecho por Always6 en el Reino Unido mostró que el 10% de los padres admitieron que tuvieron que mandar a sus hijas al colegio sin toallas o tampones sabiendo que los necesitaba, y el 6% de los padres estaban tan desesperados por darles a sus hijas sus productos sanitarios que los robaron. Un ejemplo que ilustra perfectamente la sensibilidad de este estudio es una escena de “I, Daniel Blake” dirigida por Ken Loach en la que una mujer soltera llamada Katie es arrestada al robar toallas sanitarias en una tienda (https://www.youtube.com/watch?v=Tq7-2ilFhJM).

Al leer varios testimonios de mujeres adolescentes que tuvieron que ausentarse de clases o recurrir a alternativas para esconder el sangrado debido a la falta de acceso a productos sanitarios me llenó de rabia y me incentivó a investigar más sobre cómo combatir este problema. Realmente admiro a Escocia, puesto que tomó un gran paso hacia la eliminación de la pobreza ligada al período. El gobierno escocés no sólo combatió este problema si no que también se comprometió a proveer ayudas financieras a familias de bajos recursos dándole más de £500,000 a FareShare para distribuir productos sanitarios. Al ver noticias tan positivas, solo me queda preguntarme “¿Qué estamos esperando en Inglaterra?” Es verdad que en el 2018 el gobierno Británico invirtió dinero en asociaciones y fundaciones para distribuir productos sanitarios, pero no es suficiente. Además, la ministra para la mujer, Victoria Atkins, dijo que el Reino Unido estaba “observando con interés” (“watching with interest”7) al compromiso del gobierno de Escocia de darle acceso gratis a productos sanitarios para estudiantes. No obstante, ¿cuánto más vamos a esperar? Yo creo que es hora que un país tan desarrollado como lo es el Reino Unido demuestre su apoyo a las mujeres y personas que tienen menstruaciones, y empezar a combatir el problema de la pobreza ligada al período. De esta manera, el Reino Unido debería dar un acceso gratis a productos sanitarios a estudiantes y familias de bajos recursos, pero también debería proveer una mejor educación sobre la menstruación a los niños y niñas de tal manera que se rompa el estigma y vergüenza ligada al período.

Finalmente, si estás interesado/a en la lucha contra la pobreza ligada al período, puedes apoyar asociaciones y proyectos tales como

The Homeless Period http://thehomelessperiod.com ;

Bloody Good Period https://www.bloodygoodperiod.com;

y The Red Box Project http://redboxproject.org/

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