The Modern Goddess: Body Positivity from Antiquity to Today

Contributor Issabella Orlando is a second year Classics student who enjoys writing about the intersection between the standards of antiquity and the expectations of modernity.

Translator Katharine Desgans is a third year International Development student with a passion for cooking, animal activism, and international politics.

[Featured Image: Crouching Venus, Hadrianic copy of Greek original by Doidalsas mid. 3rd century BC, from the so-called Heliocaminus Baths at Villa Adriana at Tivoli, Palazzo Massimo alle Terme, Rome. Photo by Carole Raddato]

One of the most remarkable, relevant components of history, is its tendency to shift our consideration beyond solely the past. As we attempt to paint a picture of the ancient world using the fragmentary evidence that has been left behind, we unavoidably, perhaps subconsciously compare it to the world in which we live. Juxtaposing modern and bygone societies, we are able to reflect upon their similarities and differences. In doing just this while studying Classical art of the female body, I found one common thread between ancient and modern depictions of women particularly thought-provoking. Within the realms of ancient and contemporary media, although in different forms and serving different purposes, lies a shared theme of celebrating the female figure in a natural, unfiltered, fairly ordinary form.

The depiction of women as healthy, robust, and fuller figured is a clear pattern in Classical sculpture; the ancient Greek world commemorated goddesses through the art of nude sculpture, which mimicked the body of the average, healthy woman — stomach pudge, thighs that touch, love handles and all. How beautiful it is to notice art not only imitating life, but glorifying the features that contemporary media had, until recently, failed to celebrate as those worthy of a goddess. The elements of the female body that were for many years ridiculed as flaws look different carved in stone, where they represent the imagined perfect form of the divine.

In attempting to unearth the ancient mindset and consider why artists chose to portray the female figure in such a way, we can only estimate. But in my opinion, I simply believe that body type perhaps wasn’t something people fussed over the way we fuss today. It seems to me that in antiquity, so long as a woman were healthy and fertile, it didn’t matter the size of her peplos, nor whether her stomach formed rolls when she sat down, nor if her thighs could touch. The ancient women we have come to know through sculpture are goddesses, the only female figures to be depicted in the nude, who likely had more pressing concerns than their approximate body fat percentages. They had a world to run, and their place in ancient society is far more interesting than what they look like naked. Only now have we begun to discuss and acknowledge that more should be expected of women than their ability to crunch and squat away the soft bellies and thighs once celebrated by ancient sculpture; only now have we begun to transcend the preoccupation with being unreasonably thin and moved towards being whole, happy, and strong instead. Perhaps some bit of the ancient mindset has been recycled as we get back to the basics; perhaps the notion of prioritising health and happiness over a social pressure to look a certain way has unknowingly has seeped back into our collective consciousness.

2 - Crouching Aphrodite Louvre

[Image: Crouching Aphrodite, at Louvre Museum. Photo by Carole Raddato.]

Upon noticing the more inclusive depiction of women in ancient media, the current social movement of celebrating all body types is an intriguing parallel. The tendency in past decades to showcase mainly thin or underweight female forms as the only accepted social norm, failing to include other body types, seems to have been recently turned on its head. Contemporary models, similar to the divine subjects of ancient sculpture, are finally being posed in a way that accentuates the physical features that would have, a decade or two ago, been deemed too absurd to advertise. With the body positivity movement in full swing, it is truly empowering to observe how fashion, the arts and marketing alike are all shifting to a more inclusive depiction of women in a variety of shapes and sizes. It’s fascinating to examine and compare ancient sculptures against these modern advertisements and campaigns; the two vastly different forms of media are alike in the sense that they celebrate a range of silhouettes, thus rendering relatable and empowering to any woman, no matter her figure. At last, modern media and publications have begun to adopt an approach of depicting women in their actual form, without excluding stretch marks or cellulite. Previous obsession with hiring the thinnest of models, photoshopping to perfection and showcasing only one generally unattainable body type as a social ideal is finally being replaced by positive messages and a more inclusive concept of beauty.

It is incredibly important to applaud the progress that has been made toward a more inclusive concept of body image in the contemporary world — surely there is still so much to be done, but the steps that have already been taken toward the development of a more inclusive depiction of beautiful, strong, healthy women are undoubtedly deserving of recognition and praise. We must acknowledge and encourage this link between our modern world and the fascinating classical one in order to keep the celebration of the natural female figure alive, and to encourage the inclusion of all body types in campaigns that aim to lift women up. Long may they live, for they honour the female body, in any form, as that of a goddess.

 

La diosa moderna: el positivismo corporal desde la antigüedad hasta hoy

 

De los componentes más notables y relevantes de la Historia, es su tendencia a modificar nuestras consideraciones más allá del pasado. Al intentar pintar una imagen del mundo antiguo usando evidencia fragmentada que ha sido dejada atrás, la comparamos con el mundo en el que vivimos de manera inevitable, y tal vez inconsciente. La yuxtaposición de sociedades pasadas y modernas, nos da la capacidad de reflexionar sobre sus similitudes y diferencias. Al yuxtaponer tales realidades mientras estudio el cuerpo de la mujer dentro del marco del arte Clásico, encontré un hilo común entre representaciones antiguas y modernas de la mujer que desencadenó pensamientos un tanto provocativos. Dentro de la esfera de medios antiguos y contemporáneos, yace el tema común de celebración del cuerpo femenino de manera natural, sin filtro, y particularmente ordinario; este sirviendo diferentes propósitos y manifestándose en distintas formas.

 

La representación de la mujer como figura saludable, robusta y llena es un patrón evidente en la escultura Clásica. El antiguo mundo griego conmemoraba a sus diosas mediante el arte de la escultura desnuda, la cual imitaba el cuerpo de una mujer promedio y saludable, con aspectos tales como el gordito del estómago, los muslos que se tocan y aquellos pequeños depósitos de exceso de grasa en las caderas. Qué hermoso es darse cuenta que el arte no sólo busca retratar la vida, pero glorificar las características que, hasta hace poco, los medios contemporáneos no consideraban dignos de una diosa. Los elementos del cuerpo de la mujer que fueron ridiculizados por tantos años se ven diferentes una vez tallados sobre piedra, donde representan la imagen de la perfección de lo divino.

 

Mientras intento desenterrar el pensamiento antiguo y considerar el porqué artistas escogieron representar a la figura de la mujer de tal manera, tan sólo puedo hacer pequeñas estimaciones de ello. Pero, en mi opinión, simplemente creo que el tipo de cuerpo tal vez no era algo que creaba tanta conmoción y controversia como lo es hoy. Me parece que en la antigüedad, mientras la mujer se encontraba saludable y fértil, no importaba la talla de sus peplos, ni tampoco si su estómago formaba rollos al sentarse, ni tampoco si sus muslos se tocaban. La mujer antigua que se nos ha dado a conocer mediante la escultura es la imagen de una diosa, la única en poder ser tallada desnuda, y quien tenía otras preocupaciones que su porcentaje de grasa corporal. Tenía un mundo que gobernar, y su lugar en la sociedad antigua es más interesante que como se veía desnuda. Hasta hace poco hemos empezado a discutir y aceptar que deberíamos esperar más de la mujer que su habilidad de hacer ejercicios de abdomen y glúteos que eliminan aquellas características alguna vez celebradas por la escultura antigua; hasta hace poco hemos empezado a trascender la preocupación de ser excesivamente delgada, y más bien ser feliz y fuerte. Probablemente algún pensamiento antiguo ha sido reciclado mientras volvemos a lo básico; probablemente la noción de priorizar la salud y felicidad por encima de la presión social de verse de cierta manera a vuelto a nuestra consciencia colectiva sin darnos cuenta.

 

Realicé el paralelo intrigante entre la representación de la mujer en medios antiguos y los movimientos sociales contemporáneos que celebran todas las formas de cuerpos femeninos. Al parecer la tendencia en décadas pasadas de mostrar exclusivamente mujeres delgadas o de bajo peso como la norma social, y excluir otros tipos de cuerpo, ha cambiado. De manera similar a los sujetos divinos de la escultura antigua, las modelos modernas están finalmente siendo representadas de manera que acentúan las características físicas que hace aproximadamente una década hubiesen sido absurdas de hacer públicas. Con el movimiento de “positivismo corporal” arrasando, es verdaderamente poderoso observar como la moda, el arte y el marketing están dirigiéndose simultáneamente hacia una representación mas inclusiva del cuerpo mujer en cuanto a variación de tallas y formas. Es fascinante examinar y comparar esculturas antiguas y las campañas de publicidad modernas. Estos polos opuestos de medios artísticos pueden llegar a parecerse en su manera de celebrar una diversidad de siluetas, lo cual permite a la mujer relacionarse con dicha imagen y empoderarse de su cuerpo sin importar su figura. Para finalizar, los medios y publicaciones modernos han empezado a adoptar un enfoque de representación de la mujer con su figura real, incluyendo las estrías y la celulitis. La previa obsesión con contratar las modelos más delgadas, con alterar las fotos para obtener “perfección” y mostrar tan sólo una versión de un cuerpo inalcanzable como un ideal en la sociedad está finalmente siendo remplazado por mensajes positivos y un concepto más inclusivo de la belleza.

 

Es crucial aplaudir el progreso que ha hecho posible el desarrollo de un concepto más inclusivo de la imagen corporal hoy en día. Claramente queda bastante por hacer, pero los pasos que se han dado hacia el desarrollo de una representación más inclusiva de la belleza, de la fortaleza, y de la salud de la mujer deben ser alabados. Debemos reconocer y alentar esta relación entre nuestro mundo moderno y el clásico para poder mantener viva la celebración de la figura natural de la mujer. También promover la inclusión de todo tipo de cuerpos en campañas cuyo objetivo es impulsar a la mujer; ojalá estas se sostengan y sobrevivan, puesto que honran el cuerpo de la mujer, en sus distintas formas, tal como el de una diosa.

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