Rainbow is the New Black

Contributor Eliška Stroehlein is a second year English Law – French Law student with an interest in international law, queerness, and representation.

Translator María Paula Rincón Hoyos has future hopes to help communities of both Latin and non-Latin women to seek empowerment.

[Image: a pair of handcuffed clenched fists painted the colours of the LGBTQ+ rainbow flag]

In what should come as no surprise to anyone, the use of juries in criminal trials is flawed.

The use of juries in criminal trials is flawed because jurors are often asked to assess subjective components of crimes – such as intent. The use of juries in criminal trials is flawed because the expectations of what goes on in a courtroom have been distorted by popular culture. The use of juries in criminal trials is flawed because of cases like that of Charles Rhines.  

When faced with the possibility of condemning the convicted murderer to a life in prison or the death penalty, a South Dakota jury chose the later. Setting aside the sheer inhumanity of the State even offering the possibility of taking away another human being’s life as punishment, the jury’s reasoning was downright shocking.

Charles Rhines is gay, and his peers felt that a men’s prison would be “where he wants to go”. In 2017, the Supreme Court ruled that a jury’s decisions could be repealed on the grounds of racial discrimination – but justices declined to even hear this similar case. As a result, Rhines will most likely be killed by the State solely because of his sexuality.

It is not hard to spot the origins of the fatal myth that the queer experience in prison is an enjoyable one. Decades of popular culture references have conditioned us to confuse sexual assault in prison with sexual enjoyment. This is best illustrated with the infamous “dropped soap” trope, which has even made its way into shows such as “SpongeBob” that are geared towards children.

The truth is that sexual assault against LGBT+ people in prison is rampant, and certainly nothing to laugh about. In US jails, gay and bisexual men are six times more likely to be assaulted than their fellow straight inmates. What is worse is that many of the perpetrators are members of staff, who abuse their power with little to no consequence. These staff members are also often not thoroughly background checked in the first case, before even getting hired.

In an attempt to protect queer inmates from the general population, they are often placed in solitary confinement – alone for 23 hours of the day. Unsurprisingly, this has irreversible effects on the prisoner’s mental health. This combined with exclusion from prison activities such as the (albeit limited) job training programs, makes them more likely to reoffend once they are released.

Moreover the data shows that incarceration rates for LGBTQ+ people, particularly women, are much higher than the general population to begin with. While only around 3.4% of women identify as lesbian or bisexual, over a quarter of women behind bars will identify as non-straight.

The explanations for this trend are varied. The prevailing theory is young queer or questioning adults are more likely to be cut off from their family support unit, and as such will more often turn to crime to survive. This issue is only worsened by the fact that many support services are unable or unwilling to help them. With the addition of the harsh criminalisation of activities such as drug use, sex work or rough sleeping (all of which queer youth disproportionately engage in), queer youth are dealt an incredibly rough hand.

There is an additional explanation applicable to the imprisonment of non-straight females and gender-non-conforming femme people. They are still seen as violently deifying, by their sheer existence, the strict confinements of femininity that society has carefully set up. They are seen as a threat to those who maintain patriarchal power. As such, juries are more inclined to punish them for it.

As might be expected, the issues outlined above particularly touch queer people of colour. So not only are LGBTQ+ people more likely to be jailed in the first place, they are likely to suffer the most once the cell doors lock shut. What is needed as an antidote to all this is a two-fold radical reorganisation of the way our society thinks about its prisons and its prisoners.

Firstly, we need to remove corporations from the criminal justice system. G4S, Serco and Sodexo have one goal and one goal only. Their aim: to increase the prison population and as such their profits. The origin of their inmates becomes irrelevant, even if the people streaming into their cells come from the most vulnerable sections of society. Only in a truly public sector prison system can we have imprisonment solely for the most necessary of cases, and all with a look on rehabilitating the offender.

Secondly, we need to see a shift in public attitude. We need to start seeing the violence towards queer people that is endemic in our prisons. We need to start seeing those accused of crimes, no matter how horrific, as individuals still worthy of protection against said violence. We need to never see another case like that of Charles Rhines ever again.

Until relatively recently in this country, being LGBTQ+ was expressly outlined in law to be a crime. Now, at least for the moment, it is merely an unspoken given that queer existence will be punished by the State.

 

———————

 

El arco iris es el nuevo negro

 

Imagen: un par de puños esposados, pintados con los colores de la bandera LGBTQ+

No debería ser una sorpresa para nadie que el uso de jurados en juicios criminales sea una práctica defectuosa.

 

El uso de jurados en juicios criminales es una práctica defectuosa, pues se les pide constantemente que evalúen componentes subjetivos de un crimen, por ejemplo las motivaciones que llevaron al agresor a cometer un crimen. El uso de jurados en juicios criminales es una práctica defectuosa pues las expectativas de lo que sucede dentro de una corte han sido distorsionadas por la cultura popular. El uso de jurados en juicios criminales es una práctica defectuosa por casos como el de Charles Rhines.

 

Cuando fueron enfrentados con la posibilidad de condenar a este asesino convicto a una cadena perpetua o a la pena de muerte, los jurados en una corte de Dakota del Sur eligieron la segunda opción. Poniendo de lado la inhumanidad del estado por siquiera ofrecer la posibilidad de despojar a un individuo de su vida como una forma de castigo, se debe tomar en cuenta el razonamiento del jurado, el cual fue simplemente impactante.

 

Charles Rhines es gay y el jurado conformado por sus “pares” sintió que una prisión de hombres seria exactamente el tipo de lugar al cual Charles querría ir. En el 2017 la corte suprema declaró que el veredicto de un jurado podría ser apelado en casos de discriminación racial. Sin embargo a este caso similar se le negó el mismo derecho. Como consecuencia Rhines será ejecutado por las manos del estado, la causa, su sexualidad.

 

No es difícil encontrar el punto de origen del terrible mito que denota la experiencia de la comunidad LGBQ+ en prisión como una experiencia positiva. Décadas de referencias en la cultura popular nos han condicionado para confundir el asalto sexual en prisión con un encuentro sexual agradable y consentido. Un excelente ejemplo viene a ser el tropo de “el jabón que cae al piso”. Este tropo ha alcanzado tal nivel de popularidad que se lo puede encontrar en canales televisivos tales como “Bob Esponja”, un programa infantil.

 

Lo cierto es que los casos de asalto sexual en contra de la comunidad LGBTQ+ dentro de las prisiones son numerosos y abominables, por supuesto nada de lo que se deba bromear. En las cárceles estadounidenses es seis veces más probable que un hombre gay o bisexual sea atacado, en lugar de sus contrapartes heterosexuales. Lo que es aún peor es que muchos de los perpetradores de estos ataques son miembros del staff de las prisiones, quienes abusan de su poder sin sufrir consecuencia severas. Adicionalmente, muchos de estos empleados son contratados fácilmente, sin una investigación previa de sus antecedentes.

 

En un intento por proteger a los reclusos LGBTQ+, se les envía a un confinamiento solitario, donde pasan 23 horas del día completamente aislados. No es sorprendente que esta práctica tenga efectos irreversibles en la salud mental de los reclusos. Esto, junto a la exclusión de las actividades de la prisión, tales como los programas de entrenamiento para trabajos, incrementa las posibilidades de que los reclusos regresen a una vida criminal tras ser liberados.

 

Adicionalmente, estadísticas indican que los niveles de encarcelamiento en la comunidad LGBTQ+, particularmente entre las mujeres, son mucho más altos que los del resto de la población. Mientras solo un 3.4% de la población femenina se identifica como lesbiana o bisexual, más de un cuarto de las mujeres en prisión se identifican como no-heterosexuales. Las explicaciones para este fenómeno son varias. La prevalente razón es que los miembros de la comunidad LGBTQ+, en especial los jóvenes, son expulsados de sus núcleos familiares. Como consecuencia deben recurrir a una vida de crimen para sobrevivir. Esta situación resulta peor pues los servicios establecidos para ayudar a jóvenes en dichas situaciones no pueden o no están dispuestos a ayudar. En adición, considerando la estricta criminalización de actividades tales como: el uso de drogas, el trabajo sexual y dormir en las calles (todas actividades en las que participan los jóvenes LGBTQ+ de manera desproporcionada), es justo decir que a los jóvenes de esta comunidad se les otorgo una vida más dura.

 

Existe una explicación adicional con respecto al encarcelamiento de mujeres no heterosexuales y de individuos femeninos inconformes con la ilusión que es el concepto del genero. Aún se les ve como violentamente desafiantes de los límites estrictos e inflexibles que establecen la feminidad en los ojos de la sociedad. Por cometer el pecado de existir y ser visibles, son consideradas amenazas por quienes perpetúan el patriarcado. De manera que no es sorprendente que un jurado esté condicionado a condenarlos/las por dicho pecado.

 

Como es esperado, todos los problemas mencionados anteriormente son particularmente duros en la gente queer de color. Así que, no solo es más probable que los miembros de la comunidad LGBTQ+ sean arrestados y encarcelados, también son ellos quienes sufren las peores condiciones una vez se encuentran tras las rejas. Se requiere un antídoto para remediar esta situación. Se requiere una reorganización radical en la forma en que nuestra sociedad piensa sobre sus prisiones y sus reclusos.

 

En primer lugar, las corporaciones privadas deben ser excluidas del sistema penal. G4S, Serco y Sodexo tienen una sola prioridad, su objetivo: incrementar la población de sus prisiones, es decir, incrementar su ganancia. De donde provenga dicha población les es irrelevante, incluso si esto significa explotar a individuos provenientes de los sectores sociales más vulnerable. Solamente con un sistema de prisiones públicas tendremos encarcelamientos exclusivamente para casos necesarios, que tengan como prioridad la rehabilitación de los reclusos.

 

En segundo lugar, necesitamos ver un cambio en la actitud pública. Necesitamos identificar la violencia y el prejuicio contra la comunidad LBTQ+ dentro de nuestras prisiones por lo que es, una plaga. Debemos empezar a ver a aquellos acusados de crímenes, por más viles que estos sean, como individuos que requieren protección contra esta violencia. Necesitamos no volver a encontrar otro caso como el de Charles Rhines.

 

Hasta hace relativamente poco en este país, ser una persona LGBTQ+ era explícitamente considerado un crimen. Ahora, incluso si es implícito, se entiende que los individuos queer son penalizados por el estado, simplemente por su sexualidad.

 

Bibliography:

  1. A Jury May Have Sentenced a Man to Death Because He’s Gay. And the Justices Don’t Care.”Ría Tabacco Mar, The New York Times, 19 June 2018.
  2. Idem.

  3. “His crime was horrendous, but so was the reason jurors sentenced him to death. He’s gay.” – Leonard Pitts Jr., The Miami Herald, 22 June 2018.

  4. “The Unspoken Horrors of Incarcerated LGBT People” – Lara Stemple & Ilan H. Meyer, Advocate, 23 February 2017.

  5. Idem.

  6. “REPORT: How the Broken Criminal Justice System Fails LGBT Americans” – Dawn Ennis, Advocate, 23 February 2016.

  7. Eve was Framed” – Helena Kennedy, Vintage, 2005.

  8. REPORT: How the Broken Criminal Justice System Fails LGBT Americans” – Dawn Ennis, Advocate, 23 February 2016.

 

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